物种日历 - 蚂蚁都有几十间房了!你呢?

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蚂蚁都有几十间房了!你呢? - 后花园网文 - 趣味生活

  也许在你的印象中,蚂蚁都是生活在泥土里的小家伙,然而,蚂蚁生存的空间说不定比你广大。一些蚂蚁生活在竹子里、树木上,甚至在森林高高在上的树冠层,都可以见到蚂蚁。织叶蚁(Oecophylla spp.)就是这样一类活跃在树冠的蚂蚁。它们堪称蚂蚁世界的精灵族,不但住房讲究,还拥有多种技能,是蚂蚁中的建筑大师和超级大力士。

  树上的女王

  织叶蚁包括两个现生物种——分布在非洲的长结织叶蚁(Oecophylla loginoda)、分布在亚洲和澳洲的黄猄蚁(O. smaragdina)。两种蚂蚁在外观上极度相似,工蚁大约8~10毫米长,一般是黄色或黄褐色的,行为方式也比较接近,但两者在分布上隔着整个西亚和撒哈拉。

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  黄猄蚁。图片:Anonimeco / Wikimedia Commons

  织叶蚁能够形成非常巨大的群体,包括唯一的一只蚁后和多达50万只工蚁。著名蚁学家赫尔多布勒(Bert Holldoble)曾发现一个长结织叶蚁群体,占据了多达17棵大树的树冠层和树干表面。如果将其放大到人类体型,这相当于一个母亲及其子女占据了多达100平方公里的疆域。实际上蚂蚁的“疆土”还要更宽广,因为树木的叶子、枝条相互重叠,“使用面积”更大。这些凶悍的蚂蚁在自己的领地中不停地巡逻,猎杀领地内的各种昆虫,抵御鸟类、哺乳动物等入侵者,即使在面对非洲著名的行军蚁时,也丝毫不落下风。

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  黄猄蚁抬起具有蛰针的腹部,张开大颚,表示恐吓。图片:Christian Gloor / Wikimedia Commons

  在我国,柑橘树是黄猄蚁喜欢居住的植物,我们曾经观察到一个黄猄蚁巢群占据多达20棵的橘树。实际上,早在1600年前,我国南方的农民就开始利用这种凶悍的蚂蚁防治柑、柚害虫。虽然它们会“放牧”蚜虫(日历娘:蚂蚁会保护树上的蚜虫,取食蚜虫含有糖分的排泄物“蜜露”,如同饲养奶牛),但它们能捕食其他昆虫,所以具有显著的增产效果,堪称生物防治的典范。

  此外,黄猄蚁在东南亚和周边地区也是著名的可食用昆虫,特别是白胖的幼虫和蛹可以烹饪成“美食”,一些地方还有养殖场,专门生产繁殖蚂蚁用于食材。

  蚂蚁都有房了

  织叶蚁的名字来自于它们的筑巢方式,与多数在土壤中筑巢的蚂蚁不同,织叶蚁用树叶制作悬空巢

  这是一个非常有趣,技术含量极高的工作过程。以黄猄蚁为例。工蚁们首先会在枝头来回走动,寻找做巢的地点。当找到一个合适的位置的时候,工蚁们便尝试把叶子拉到一起。这时其它的工蚁会过来帮忙,众蚂蚁齐心协力,一同用力,必要的时候,甚至一只蚂蚁会咬住另一只蚂蚁,像猴子捞月般连成一串,然后一点一点拉拢叶子,最后将叶子卷起来。

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  黄猄蚁你拉我我拉你,构成一座空中桥梁。图片:Rose Thumboor / Wikimedia Commons

  最后,不计其数的蚂蚁将叶子固定到需要的位置。这时候,大工蚁们衔来了自己的妹妹——白白胖胖的幼虫,它们的任务是吐丝。工蚁将幼虫在一片树叶的边缘上点一下,幼虫则配合地吐出丝,工蚁然后再在另一片树叶的边缘点一下,这样就形成了一道丝桥。工蚁叼着幼虫来回穿梭,就如同织布机一样,在叶子边缘密密地排满线,将两片叶子粘合到一起。最终,很多片叶子被粘在一起,形成一个球状的叶巢。小的像人的拳头,大的像人脑袋那么大,一个蚁群可以做十几个到几十个这样的巢,巢中还有用丝分成的小室。颤抖吧!蚂蚁都有房了!

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  树叶边缘白白的东西,就是黄猄蚁幼虫吐出来的丝。图片:Rushen / Wikimedia Commons

  在筑巢过程中,幼虫将自己的丝作为“胶水瓶”贡献了出来,它们放弃了用来结茧的丝,在化蛹的时候就只好“裸睡”了。可是这又有什么关系呢?在强大的蚂蚁王朝的保卫之下,根本就没有必要构筑茧子这样的防护屏障。天敌要想进入育儿室是极其困难的,没有茧子也一样安全。

  大力士中的大力士

  在筑巢过程中,为了将叶子拉扯到一起,或者跨越距离过于遥远的枝叶,织叶蚁必须能完成巨大机器人一样的“合体”——互相衔着,把身体接起来组成一道道链子。链子的两头通过上颚或者爪子锚定在叶子或其他物体上。供同伴通过则形成“蚁桥”,将两片叶子拉到一起则形成“蚁链”(pulling chain)。蚁链还必须根据需求,在拉动叶子的过程中缩短或变形。这样高难度的行为需要强健的上颚和强壮的六肢。如果说蚂蚁是大力士,那织叶蚁就是大力士中的大力士

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  黄猄蚁咬住一只死蜻蜓,让它悬挂在空中不能下落。图片:Rison Thumboor / Wikimedia Commons

  蚂蚁的力量因物种不同而有所区别,通常来讲,它们可以举起自己体重10到50倍的重物,但是黄猄蚁可以举起自己体重100倍左右的重物。这相当于90千克的人举起了9吨重物,而其实普通人举起自身体重一两倍的重物就已经接近极限了。如果仅仅是拖动物体,数值则会更高。如此算法,蚂蚁确实可以称得上超级大力士。

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  蚂蚁的头颈部有很强的抗拉力,长结织叶蚁叼住一只7克重的死雏鸟,竟能保持住不滑落。图片:J. Wojtusiak et al. / Tropical Zoology (1995)

  但这种算法对人不公平。如果蚂蚁真的放大到人的体型,由于身体的表面积和体积比值会发生巨大的变化,它们将不能适应,比如它们维持呼吸的气管系统,无法为大身体提供足够的氧气。倘若蚂蚁真的变成人类这么大,不仅不能成为力拔山兮的超级“蚁人”,还会马上趴窝。

  但不管怎么说,在昆虫世界里,织叶蚁仍然是很强力的。它们也不仅将这份天赋用于筑巢,织叶蚁会利用这份力量捕杀较大型的猎物,就像拉扯树叶一样,它们将猎物按在地上,使之动弹不得,然后再用大颚解决掉。其颚非常薄而锋利,再配以较大的咬合力,织叶蚁是非常具有伤害力的凶猛捕食者。

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  长节织叶蚁制服猎物。图片:Axel Rouvin / Wikimedia Commons

  蚂蚁王国有奸细

  尽管织叶蚁很凶悍,是树冠上的霸主,但也有小动物薅它们的“羊毛”,从蚂蚁那里捞到好处。要混入蚁群,首先要使自己看起来像织叶蚁,这种现象我们称之为拟态。

  蚁蟹蛛(Amyciaea lineatipes)就是一个模仿黄猄蚁长相的“杀手”。蚂蚁的眼神不太好,需要通过彼此接触,感知对方的气味,来判断是不是自己巢穴的同伴。于是,长得像黄猄蚁的蜘蛛会诱使猎物(蚂蚁)接近,有利于它发起进攻。“拔刀刺杀”之前,能靠近一点是一点。在拟态现象中,这属于攻击拟态(aggressive mimicry)。之后,蜘蛛可以通过注射毒液迅速制服猎物。

  走这条路的还有黄长颚蚁蛛(Myrmaplata plataleoides),它们同样混迹于黄猄蚁生活的环境中,而且它们的模仿更加惟妙惟肖——蜘蛛用最前面那对足来模仿蚂蚁的触角,剩下的6条腿正好与蚂蚁的3对步足对应。

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  Hi~蚁蟹蛛在向你招手。图片:Pavel Kirillov / Wikimedia Commons

  还有一些物种并不以蚂蚁为食,也想借一下黄猄蚁的威风,从而吓住捕食者,避免受害。这叫贝氏拟态(Batesian mimicry)。比如生活在苦郎树(Clerodendrum inerme)上的一种夜蛾幼虫(Homodes bracteigutta)。它们用屁股来拟态黄猄蚁的脑袋,上面有类似眼睛的黑点,还有“假装”触角和上颚的结构,看起来也挺像的。一旦受惊,它们就会扬起屁股做出蚂蚁张开上颚的威胁姿态。

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  不过,光看身体,它实在太长了点,简直是“蚁体蜈蚣”嘛。图片:Tzi Ming Leong et al. / Nature in Singapore (2015)

  占织叶蚁的便宜必须要拟态一下才行吗?并不。比如拟蛾大灰蝶(Liphyra brassolis)的幼虫,就是专门仗着“脸皮厚”混迹于蚁群。与其他蝴蝶幼虫软绵绵的形象不同,这种幼虫的身体既光滑又坚硬,就像坦克一样。于是,它顶着蚂蚁们的攻击,直接咕涌进蚁巢,吞吃蚁卵与幼虫,直到羽化为成虫后才离开蚁巢。成虫失去了“铠甲”,但身上覆盖着易脱落的鳞片与鳞粉,织叶蚁咬到的都是“渣渣”,没法攻击它的本体,还是拿它没办法。

  这是自然选择众多的奇迹之一,只要你皮厚又够渣,就没有人可以伤害你(大误)。

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  披着厚厚“铠甲”的灰蝶幼虫。图片:martinlagerwey / inaturalist

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